Viúvas de urânio no país Navajo

Jan 3, 2022
admin

no inverno, EVELYN YAZZIE está fora da cama horas antes da primeira luz. Normalmente, é porque ela está fria mesmo sob as cobertas, já que o forno a lenha em sua casa saiu. Na maioria das manhãs, ela divide lenha e depois caminha até o Curral de ovelhas para encher os baldes com comida e água. Tudo isso é feito antes que sua mãe, Delores, se levante e Evelyn precise ajudá-la a se preparar para o dia.

nesta parte da Nação Navajo, nem sempre era comum as mulheres cuidarem da casa e do gado da maneira que Evelyn faz. Ela aprendeu essas tarefas no final dos anos 1950, quando seu pai, Peter Yazzie Sr., começou a trabalhar nas minas de urânio recém-estabelecidas na cidade vizinha de Cove, Arizona. “Papai me ensinou a cortar madeira, a cuidar da casa”, disse ela.”Ele me ensinou Quando eu era tão jovem quanto seis ou sete, porque eu era o mais velho.”

Jessie e Verma Harrison estão juntas, ambas usando Cobertores ao redor dos ombros e olhando para longe.Jessie Harrison e sua filha, Verma. O pai de Verma morreu depois de trabalhar nas minas de urânio.

Peter se deu bem com todos. Quando ele não estava nas minas, ele estava andando a cavalo com Evelyn e as outras crianças ou dando cortes de cabelo aos homens em Cove. Seu casamento com Delores foi arranjado por suas famílias, e eles se amavam profundamente. Mas a família não passou muito tempo juntos. Em 1970, quando Evelyn estava prestes a se formar no ensino médio, Peter adoeceu rapidamente e morreu de doença pulmonar. Ele tinha apenas 49 anos.

às 5 da manhã, Evelyn prepara café da manhã-torradas com ovos ensolarados—enquanto Delores, agora com 85 anos, toma banho. Cerca de um quarto após as seis, um ônibus chega em frente à casa deles e leva Delores e alguns outros ao longo de quilômetros de lama gelada em Cove para Shiprock, Novo México, a cerca de uma hora de distância. Delores recebe diálise por seus rins falhando em uma clínica lá três vezes por semana. Muitos moradores de Cove têm problemas renais – um legado, dizem os moradores, das minas.As viúvas raciocinaram que, como o governo não poderia tornar seus maridos saudáveis novamente ou trazê-los de volta dos mortos, precisava pagar, de alguma forma, pelo que havia feito.As minas de urânio foram abandonadas há mais de meio século. Agora, muitos moradores temem que o governo dos EUA possa tentar reabri-los. Se o governo Trump conseguir, seus medos serão confirmados. Em Março, o Secretário de Estado Mike Pompeo disse que a pandemia COVID-19 provou que os Estados Unidos precisam levar a mineração de urânio em suas próprias mãos. Em abril, o Secretário de energia Dan Brouillette lançou uma estratégia para reviver a mineração de urânio em todo o país como uma “questão de segurança nacional. Em Maio, o juiz do Distrito do Arizona, David Campbell, decidiu que uma empresa de mineração chamada Energy Fuels poderia retomar as operações de mineração de urânio perto do Grand Canyon. Nesse mesmo mês, o governo Trump discutiu a realização dos primeiros testes nucleares desde 1992. Em julho, o chefe da EPA, Andrew Wheeler, assinou um memorando de entendimento com a Comissão Reguladora Nuclear, concordando em limitar a autoridade da EPA para investigar águas subterrâneas contaminadas em locais de mineração de urânio. O presidente Trump pediu ao Congresso US $ 1,5 bilhão para estabelecer uma nova reserva nacional de urânio.A primeira vez que se propôs a se tornar uma superpotência nuclear, os Estados Unidos não conseguiram considerar as pessoas no caminho dessa busca e as consequências ambientais. Décadas depois, os Navajos têm poucas razões para acreditar que desta vez será diferente.

no início do século 20, O Navajo na área vivia em uma sociedade matriarcal. As mulheres possuíam propriedades e gado, e passaram essa riqueza para suas filhas. Na década de 1930, o governo federal declarou que os Navajos estavam sobrecarregando suas terras. Agentes federais prenderam ovelhas, cabras, cavalos e vacas na reserva—às vezes vendendo-as, às vezes abatendo-as no local.

Phil Harrison está de pé com as mãos nos bolsos, olhando para a câmera.O pai de Phil Harrison Jr. Phil morreu depois de trabalhar nas minas de urânio.

com a maior parte do gado desaparecido, os Navajos foram forçados a procurar trabalho fora da reserva. Em menos de uma geração, As Mulheres Navajo deixaram de ser economicamente autossuficientes para serem dependentes dos homens. Muitos homens Navajo partiram para trabalhar em ferrovias na Califórnia e nunca mais voltaram.

na década de 1940, os garimpeiros encontraram urânio em Cove. Na época, a Comissão de Energia Atômica dos EUA estava subsidiando agressivamente a produção de urânio, como o governo Trump está tentando fazer hoje. Uma empresa chamada Kerr-McGee fechou um acordo com o Conselho Tribal Navajo em 1952 para abrir uma mina. Os Navajos estavam entusiasmados por ter um trabalho estável tão próximo. “O emprego veio até nós”, disse Delores.

quando criança, Delores assistiu Cove mudar de uma cidade sonolenta para uma cheia de caminhões transportando pessoas para as minas ou transportando minério para ser refinado em Shiprock. “Foi agitação. Havia muitas pessoas que não moravam aqui”, disse Evelyn. “Eles entravam, montavam acampamento e ficavam aqui para trabalhar.Peter acordava cedo e caminhava até os escritórios principais de Kerr-McGee, a cerca de cinco milhas de distância, e a empresa o levava e outros mineiros para as montanhas. Os mineiros trabalharam com equipamentos de proteção mínimos—na melhor das hipóteses, apenas um capacete-e nunca foram informados sobre quaisquer perigos potenciais. Eles fizeram suas pausas para o almoço no subsolo e, nos meses quentes e secos de Verão, bebiam a água que pingava dentro das minas para saciar sua sede. À noite, Peter voltava para casa, roupas cobertas de lama e minério de urânio amarelo. Delores lavava suas roupas, esfregando-as com força na tábua de lavar para remover a lama antes de pendurá-las sobre o sagebrush para secar.

uma estrada de terra se curva através de terrenos desérticos em Cove, Arizona.
Uma estrada de terra se curva através de terrenos desérticos em Cove, Arizona.

o minério de urânio é radioativo; seu status como metal pesado significa que ele pode interromper o sistema endócrino, danificar órgãos e levar ao câncer. Enterrado na terra, não representa um grande problema, mas as operações de mineração em Cove trouxeram o minério para a superfície e o esmagaram como parte do processo de refino, criando poeira que se espalhou pela comunidade via vento e água.Em meados da década de 1960, quase duas décadas depois que Kerr-McGee iniciou suas operações em Cove, A Comissão de Energia Atômica anunciou que o governo estaria reduzindo a compra de urânio—ele havia adquirido muito mais do que poderia armazenar facilmente. Sem os subsídios, Kerr-McGee teve que começar a fechar as minas. Alguns anos depois, Evelyn, que frequentava um internato em Brigham City, Utah, voltou para casa para visitar e ficou chocada ao ver que seu pai adoeceu enquanto ela estava fora. “Ele era pele e ossos. Ele teve dificuldade em respirar. Eu não o reconheci”, disse ela.Na década de 1950, Kerr-McGee e o governo dos EUA sabiam que a mineração de urânio provavelmente causava câncer e doenças pulmonares, mas não compartilhavam essa informação com os mineiros. Os Navajos tinham suas próprias suspeitas. Depois que as minas fecharam, um ex-mineiro que morava em Cove chamado James Smith começou a coletar os nomes dos colegas que morreram. Sua lista inicial tinha mais de 40 nomes. Outros membros da comunidade começaram a fazer suas próprias pesquisas e, a partir de 2018, havia 285 nomes na lista. A estação de rádio local—com a permissão das famílias-anunciou os nomes dos mineiros falecidos no ar.

um pequeno grupo de viúvas NAVAJO começou a se reunir na Red Valley Chapter House. No início, Delores hesitou em ir. Ela achava que a dor era algo a ser tratado em particular. Mas um dia ela se viu aceitando uma carona para a casa do capítulo de uma das outras viúvas. Lá ela conheceu mulheres que viram seus maridos adoecerem como ela. Ela continuou a voltar.

“tudo o que eles estão fazendo é testar, testar. Não sei para que estão a testar. Quando a limpeza real vai começar?”As viúvas raciocinaram que, como o governo não poderia tornar seus maridos saudáveis novamente ou trazê-los de volta dos mortos, precisava pagar, de alguma forma, pelo que havia feito. Eles contataram o delegado do Conselho Tribal Navajo para o Capítulo Red Rock, que ajudou o grupo a entrar em contato com o então secretário do interior Stewart Udall. Udall conheceu as viúvas em Shiprock e pediu-lhes que viajassem para Washington, DC, para contar suas histórias aos membros do Congresso.Delores lembra-se de viajar para DC com um grupo de viúvas para testemunhar em 1979. Os delegados do Conselho Local e a Nação Navajo ajudaram a pagar por suas viagens. Outros na comunidade ajudaram a arrecadar fundos por meio de vendas de bolos.

essa viagem foi sua primeira vez voando. “Foi assustador”, disse Delores, lembrando a turbulência à medida que a aeronave passava pelas nuvens. Ela escreveu seu testemunho em Navajo e assistiu enquanto outra pessoa lia uma versão traduzida na audiência. Ela lembra que os senadores pareciam comovidos por ela e pelas histórias das outras viúvas.

Close-up de um cacto espinhoso.O testemunho de Delores foi parte de um impulso para a legislação para compensar mineradores de urânio, trabalhadores de locais de teste e pessoas que estavam a favor do vento de testes nucleares (conhecidos como “downwinders”). Seria uma década antes que esse esforço começasse a produzir resultados.Enquanto isso, as viúvas se sustentavam da maneira que podiam. Delores teceu tapetes, trabalhou como pai adotivo, e levou trabalhos estranhos. Ela nunca se casou novamente. “Eu tinha um bom homem”, disse ela. “Não acho que vou encontrar outro bom homem, então fiquei sozinho e fiquei com meus filhos.”Evelyn ajudou a família trabalhando em restaurantes e Acampamentos de verão fora da reserva.Jessie Harrison, uma viúva de urânio que testemunhou em DC em 1980, nunca foi para o ensino médio ou faculdade. Ela trabalhou em uma fábrica de chips de computador e como uma bandeira vacilar em um canteiro de obras e um caixa em um posto comercial. “Ela se forçou a aprender a usar máquinas e calculadoras”, disse seu filho mais velho, Phil. “Ela teve que aprender rápido. Ela teve que se treinar para ser forte.Depois que seu marido morreu, Harrison estava deprimido e lutou para sustentar seus filhos, a ponto de ter que mandar sua filha de cinco anos para um internato do Bureau of Indian Affairs, a fim de continuar trabalhando. Com seu marido e tantos dos homens de sua geração, Harrison teve que assumir o papel de passar a história oral, ensinamentos e normas culturais para seus filhos.Phil tinha 20 anos quando seu pai morreu. Ele dirigia caminhões e trabalhava como Operador de equipamentos pesados enquanto cuidava de seus irmãos e ajudava a sustentar a família. Os muitos chapéus que ele usou-agora também como pai, provedor de sua mãe e consultor do Comitê de vítimas de radiação de urânio Navajo e de um centro de saúde domiciliar—são um testemunho da rapidez com que ele e os filhos de outros mineiros tiveram que se adaptar.

era 1990 antes que os sobreviventes recebessem qualquer reconhecimento formal pelo que haviam passado. Naquele ano, o Congresso aprovou a Lei de Compensação de exposição à radiação, que forneceu um acordo único para as pessoas afetadas ou sua família sobrevivente. Depois de montar os recibos de pagamento, registros de saúde e outros documentos para registrar sua reivindicação, Delores recebeu US $100.000. Dividido entre os membros da família de Peter Yazzie, o dinheiro desapareceu quase instantaneamente.

em 2012—quase 50 anos após a saída de Kerr-McGee-a EPA começou a limpar os resíduos da Mina em Cove. Os rejeitos de Minas que foram amontoados em enormes dunas fora da Cove Day School Desde a década de 1960 foram transportados e enterrados em um campo próximo. O campo foi cercado com arame farpado, e um sinal foi colocado fora dos transeuntes de aviso de material radioativo.

James Smith segura seu velho chapéu de mineração (marrom) na mão direita.James Smith com um chapéu duro de seus dias de mineração de urânio.Dois anos depois, o Departamento de Justiça resolveu uma ação movida contra Kerr-McGee. No maior Acordo de limpeza ambiental até o momento, a Anadarko Petroleum Corporation-que havia adquirido a Kerr—McGee em 2006-pagaria US $5,15 bilhões. Cerca de um quinto desses fundos são designados para limpar aproximadamente 50 minas de urânio abandonadas na Nação Navajo, incluindo as 32 que Kerr-McGee abandonou na área de Cove. (Existem mais de 1.000 minas de urânio abandonadas em toda a Nação Navajo. Mas ainda não há planos de limpeza federais ou regionais definitivos para qualquer uma das minas cobertas no assentamento—as escavadas por Kerr-McGee ou as criadas por empresas menos conhecidas que faliram muito antes que alguém pudesse processá-las pelos danos que deixaram para trás.Ao todo, limpar uma única mina de urânio abandonada seria incrivelmente caro, disse Kathy Setian, gerente de projeto aposentado da EPA que trabalhou na remediação ambiental. Os contaminantes no urânio e outros resíduos de minas de metal pesado persistem para sempre, disse Chris Shuey, especialista em minas de urânio no Southwest Research and Information Center, uma organização sem fins lucrativos em Albuquerque que se concentra em questões nucleares. Por causa disso, os resíduos da mina geralmente são despejados na Mina de onde foram escavados ou enterrados em uma instalação de descarte fora do local recém-construída. Em ambos os casos, deve ser sequestrado de uma forma que “minimize a erosão do vento e da água, literalmente para sempre”, disse Shuey. As estações de tratamento também devem ser construídas para remover arsênico e urânio da água potável.

ATÉ que A LIMPEZA FOR CONCLUÍDA, urânio e outros metais pesados de minas continuará a afetar a terra, a água e a saúde das pessoas que vivem em torno deles, disse Johnnye Lewis, um não-Nativo, pesquisador da Universidade do Novo México, em Albuquerque, que já trabalhou com o Navajo por mais de duas décadas.Lewis e seus colegas descobriram que os níveis de urânio são maiores nas comunidades Navajo do que em outros nos Estados Unidos e que Navajo que vivem perto de minas ou áreas onde os rejeitos de minas foram armazenados têm uma maior probabilidade de desenvolver hipertensão e doenças autoimunes.

e os impactos do urânio estão se movendo de uma geração para a próxima. No passado, os cientistas acreditavam que o urânio não atravessaria a barreira placentária, disse Lewis. Na última década, Lewis esteve envolvido no estudo de coorte de nascimento Navajo, que examina os níveis de urânio em mães e seus filhos. Quando ela e seus colegas testaram as primeiras amostras de urina de recém-nascidos na Nação Navajo, eles encontraram altos níveis de urânio.

eles não sabem por que os níveis permaneceram tão altos, já que o urânio não é extraído há décadas. “Não podemos identificar a fonte direta dessas exposições”, disse Lewis. Os resíduos das minas de urânio eram frequentemente deixados no solo em locais não marcados. Pode ser apanhado e transportado pelo vento, e os alimentos cultivados em solo contaminado por ele podem espalhá-lo mais longe. Pesquisas novas e inéditas de Lewis e seus colegas sugerem que é possível que nanopartículas de urânio estejam se tornando aerossolizadas para que possam viajar profundamente para os pulmões quando inaladas.Lewis espera que sua pesquisa possa informar políticas sobre como os resíduos tóxicos são tratados—ou melhor ainda, acelerar a limpeza das minas. “Se esses dados podem conscientizar as pessoas de que essas questões estão por aí e são consideradas politicamente nas decisões, isso é o máximo que podemos esperar”, disse ela. “Uma coisa é cometer erros quando você não tem dados. É outra coisa quando você sabe que algo é prejudicial.”

quando a limpeza começou, os membros da comunidade apareciam regularmente em reuniões lideradas pela EPA. Mas nos últimos anos, a frequência diminuiu, de acordo com Robertson Tsosie, cujo pai morreu de câncer de pulmão depois de trabalhar nas minas. “Acho que muitos membros da comunidade perderam a confiança com eles”, disse ele.”A EPA está aqui há mais de cinco anos”, disse a mãe de Tsosie, Minnie. “Tudo o que eles estão fazendo é testar, testar. Não sei para que estão a testar. Quando a limpeza real vai começar? Como eles vão limpá-lo?”Muitos moradores de Cove estão convencidos de que a paralisação é deliberada e que a EPA está em um plano para reabrir as minas.A mineração e o processamento de urânio foram proibidos nas terras da Nação Navajo nos últimos 15 anos, mas não está claro se essa proibição seria respeitada sob um mandato federal para reviver a mineração de urânio por motivos de segurança nacional. As leis Navajo não foram respeitadas no passado. O Tratado dos EUA-Navajo de 1868 garantiu soberania à Nação Navajo, mas em 1919, terras de reserva nativas foram abertas para locação pelo Departamento do Interior de qualquer maneira.Evelyn Yazzie teme que, apesar de tudo o que as viúvas de urânio e seus filhos fizeram, eles não serão capazes de proteger as gerações futuras do que acontecerá se as minas reabrirem.

sua mãe tenta pensar o contrário. “Espero”, disse Delores, ” que alguém seja forte o suficiente para dizer não.”

este artigo apareceu na edição de Novembro/Dezembro de 2020 com a manchete “O legado.”

este artigo foi financiado pela Sierra Club Foundation e pelo Society of Environmental Journalists’ Fund for Environmental Journalism.

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