Uranium weduwen in Navajo land

jan 3, 2022
admin

in de WINTER, EVELYN YAZZIE is uit bed uren voor het eerste licht. Meestal is het omdat ze koud is, zelfs onder haar dekens, omdat de houtgestookte oven in haar huis uit is. De meeste ochtenden splitst ze brandhout en loopt dan naar de schaapskooi om de emmers te vullen met voedsel en water. Dit is allemaal gedaan voordat haar moeder, Delores, is op en Evelyn nodig heeft om haar te helpen zich klaar voor de dag.

in dit deel van de Navajo-natie was het niet altijd gebruikelijk dat vrouwen het huis en het vee verzorgen zoals Evelyn dat doet. Ze leerde deze klusjes in de late jaren 1950, toen haar vader, Peter Yazzie Sr., begon te werken in de nieuw opgerichte uraniummijnen in de nabijgelegen stad Cove, Arizona. “Papa leerde me hoe je hout moet hakken, hoe je voor het huis moet zorgen,” zei ze.”Hij leerde me toen ik nog maar zes of zeven was, omdat ik de oudste was.”

Jessie en Verma Harrison staan samen, beide dragen dekens rond hun schouders en kijken uit in de verte.Jessie Harrison en haar dochter Verma. Verma ‘ s vader stierf na het werken in de uraniummijnen.

Peter kon goed met iedereen opschieten. Toen hij niet in de mijnen was, reed hij paard met Evelyn en de andere kinderen of gaf hij kapsels aan mannen in Cove. Zijn huwelijk met Delores werd geregeld door hun families, en ze hielden veel van elkaar. Maar de familie bracht niet veel tijd samen door. In 1970, net toen Evelyn op het punt stond om af te studeren van de middelbare school, Peter werd snel ziek en stierf aan longziekte. Hij was pas 49.Om 5 uur ‘ s ochtends bereidt Evelyn een ontbijt—toast met eieren aan de zonnige kant-terwijl Delores, nu 85, een douche neemt. Rond kwart over zes arriveert een shuttle voor hun huis en neemt Delores en een paar anderen mee langs kilometers ijzige modder in Cove naar Shiprock, New Mexico, ongeveer een uur rijden. Delores krijgt dialyse voor haar falende nieren in een kliniek daar drie keer per week. Veel bewoners van Cove hebben nierproblemen—een erfenis, zeggen de lokale bevolking, van de mijnen.

de weduwen redeneerden dat, omdat de regering hun echtgenoten niet weer gezond kon maken of hen niet uit de dood kon halen, zij op de een of andere manier moest betalen voor wat zij had gedaan.

de uraniummijnen werden meer dan een halve eeuw geleden verlaten. Nu maken veel lokale bewoners zich zorgen dat de Amerikaanse regering zou proberen om hen te heropenen. Als de regering-Trump haar zin krijgt, zal hun angst bevestigd worden. In maart zei minister van Buitenlandse Zaken Mike Pompeo dat de covid-19 pandemie bewees dat de Verenigde Staten de winning van uranium in eigen handen moeten nemen. In April bracht minister van energie dan Brouillette een strategie uit om de uraniumwinning in het hele land te doen herleven als een ” zaak van nationale veiligheid.”In Mei, District van Arizona rechter David Campbell oordeelde dat een mijnbouwbedrijf genaamd Energy Fuels kon hervatten uranium-mijnbouw activiteiten in de buurt van de Grand Canyon. Diezelfde maand besprak de regering-Trump het uitvoeren van de eerste kernproeven sinds 1992. In Juli, EPA hoofd Andrew Wheeler ondertekend een memorandum van overeenstemming met de Nuclear Regulatory Commission, akkoord te beperken de EPA ‘ s bevoegdheid om vervuild grondwater te onderzoeken op uranium-mijnbouw sites. President Trump vroeg het Congres om $1,5 miljard om een nieuwe nationale uraniumreserve op te zetten.

de eerste keer dat de Verenigde Staten een nucleaire supermacht wilden worden, hadden de Verenigde Staten geen rekening gehouden met de mensen op het pad van die zoektocht en de gevolgen voor het milieu. Decennia later hebben de Navajo weinig reden om te geloven dat deze keer anders zal zijn.In het begin van de 20e eeuw leefden de Navajo in het gebied in een matriarchale samenleving. Vrouwen hadden eigendom en vee, en ze gaven die rijkdom door aan hun dochters. In de jaren 1930 verklaarde de federale regering dat de Navajo hun land overbegrazen. Federale agenten verzamelden de schapen, geiten, paarden en koeien op het reservaat—soms verkopen ze ze af, soms slachten ze ter plaatse.

Phil Harrison staat met zijn handen in zijn zakken en kijkt naar de camera.Phil Harrison Jr. Phil ‘ s vader overleed na zijn werk in de uraniummijnen.

toen het grootste deel van het vee weg was, waren de Navajo gedwongen buiten het reservaat werk te zoeken. In minder dan een generatie, Navajo vrouwen ging van economisch zelfvoorzienend naar afhankelijk van mannen. Veel Navajo mannen vertrokken naar de spoorwegen in Californië en keerden nooit meer terug.

in de jaren 1940 vonden goudzoekers uranium in Cove. Op het moment, de Amerikaanse Atomic Energy Commission was agressief subsidiëren uraniumproductie, zoals de Trump administratie probeert te doen vandaag. Een bedrijf genaamd Kerr-McGee sloot een deal met de Navajo stamraad in 1952 om een Mijn te openen. De Navajo waren enthousiast om vast werk zo dichtbij te hebben. “De werkgelegenheid kwam naar ons,” Delores zei.Als kind zag Delores hoe Cove veranderde van een slaperig stadje naar een stad vol met vrachtwagens die mensen de mijnen in sleepten of erts vervoerden om te worden geraffineerd in Shiprock. “Het was drukte. Er waren veel mensen die hier niet woonden,” zei Evelyn. “Ze kwamen binnen, zetten hun kamp op en bleven hier om te werken.”

Peter zou vroeg wakker worden en naar Kerr-McGee ‘ s hoofdkantoren lopen, ongeveer acht kilometer verderop, en de Compagnie zou hem en andere mijnwerkers naar de bergen drijven. De mijnwerkers werkten met minimale beschermende uitrusting—in het beste geval alleen een helm-en werden nooit verteld over eventuele gevaren. Ze namen hun lunchpauzes ondergronds, en in de hete en droge zomermaanden, dronken ze het water dat in de mijnen druppelde om hun dorst te lessen. ‘S avonds keerde Peter terug naar huis, met kleren in modder en geel uraniumerts. Delores waste zijn kleren, schrobde ze hard op het wasbord om de modder te verwijderen voordat ze over de sagebrush werden opgehangen om te drogen.

een onverharde weg buigt door woestijn terrein in Cove, Arizona.
een onverharde weg buigt door woestijn terrein in Cove, Arizona.Uraniumerts is radioactief; zijn status als zwaar metaal betekent dat het het endocriene systeem kan verstoren, organen kan beschadigen en kanker kan veroorzaken. Begraven in de aarde, het vormt niet veel van een probleem, maar mijnbouwactiviteiten in Cove bracht het erts naar de oppervlakte en verpletterde het als onderdeel van het raffinageproces, waardoor stof dat verspreid door de Gemeenschap via wind en water.In het midden van de jaren zestig, bijna twee decennia nadat Kerr-McGee met zijn activiteiten in Cove begon, kondigde de Commissie voor Atoomenergie aan dat de regering de aankoop van uranium zou afbouwen. Zonder de subsidies moest Kerr-McGee de mijnen sluiten. Een paar jaar later, Evelyn, die was het bijwonen van kostschool in Brigham City, Utah, kwam thuis om te bezoeken en was geschokt om te zien dat haar vader ziek was geworden terwijl ze weg was. “Hij was vel over been. Hij had moeite met ademhalen. Ik herkende hem niet,” zei ze.In de jaren vijftig wisten Kerr-McGee en de Amerikaanse regering dat uraniumwinning waarschijnlijk kanker en longziekten veroorzaakte, maar zij deelden die informatie niet met de mijnwerkers. De Navajo hadden hun eigen vermoedens. Nadat de mijnen gesloten waren, begon een voormalige mijnwerker die in Cove woonde, genaamd James Smith, de namen te verzamelen van collega ‘ s die overleden waren. Op zijn eerste lijst stonden meer dan 40 namen. Andere leden van de gemeenschap begonnen hun eigen onderzoek te doen en vanaf 2018 stonden er 285 namen op de lijst. De lokale radiozender maakte—met toestemming van de families—de namen van de overleden mijnwerkers in de ether bekend.

een kleine groep NAVAJO weduwen begon zich te verzamelen in het Red Valley Chapter House. Eerst aarzelde Delores om te gaan. Ze dacht dat verdriet iets was om privé mee om te gaan. Maar op een dag accepteerde ze een lift naar het kapittelhuis van een van de andere weduwen. Daar ontmoette ze vrouwen die hun echtgenoten ziek hadden zien worden zoals zij had gedaan. Ze bleef maar teruggaan.”All they’ re doing is testing, testing. Ik weet niet waar ze op testen. Wanneer begint de eigenlijke opruiming?”

de weduwen redeneerden dat omdat de regering hun echtgenoten niet weer gezond kon maken of hen niet uit de dood kon halen, zij op de een of andere manier moest betalen voor wat zij had gedaan. Ze namen contact op met de Navajo Tribal Council delegate voor de Red Rock Chapter, die de groep hielp contact op te nemen met de toenmalige minister van Binnenlandse Zaken Stewart Udall. Udall ontmoette de weduwen in Shiprock en drong er bij hen op aan naar Washington DC te reizen, om hun verhalen te vertellen aan leden van het Congres.Delores herinnert zich dat hij in 1979 met een groep weduwen naar DC reisde om te getuigen. Gemeenteraadsafgevaardigden en de Navajo-natie hielpen hun reis te betalen. Anderen in de gemeenschap hielpen fondsenwerving door middel van bakverkoop.

deze reis was haar eerste vlucht. “Het was eng,” zei Delores, herinnerend aan de turbulentie als het vliegtuig door de wolken. Ze schreef haar getuigenis op in Navajo en keek toe hoe iemand anders een vertaalde versie Las tijdens de hoorzitting. Ze herinnert zich dat de senatoren ontroerd leken door haar en de verhalen van de andere weduwen.

Close-up van een stekelige cactus.Delores ‘ getuigenis maakte deel uit van een streven naar wetgeving om uraniummijnbouwers, werknemers van testlocaties en mensen die met de wind mee waren gegaan met kernproeven (bekend als “downwinders”) te compenseren. Het zou tien jaar duren voordat die inspanning resultaten zou opleveren.

ondertussen steunden de weduwen zichzelf op alle mogelijke manieren. Delores Woof tapijten, werkte als pleegouder, en nam klusjes aan. Ze is nooit hertrouwd. “Ik had een goede man,” zei ze. “Ik denk niet dat ik een andere goede man zal vinden, dus ik bleef alleen en bleef bij mijn kinderen.”Evelyn hielp de familie door te werken in restaurants en zomerkampen buiten het reservaat.Jessie Harrison, een uranium weduwe die getuigde in DC in 1980, ging nooit naar de middelbare school of universiteit. Ze werkte bij een computerchipfabriek en als vlaggenwaver bij een bouwplaats en kassier bij een handelspost. “Ze dwong zichzelf om machines en rekenmachines te leren gebruiken,” zei haar oudste zoon, Phil. “Ze moest snel leren. Ze moest zichzelf trainen om sterk te zijn.Na de dood van haar man was Harrison depressief en worstelde om haar kinderen te onderhouden, tot het punt dat ze haar vijfjarige dochter naar een internaat van het Bureau of Indian Affairs moest sturen om te blijven werken. Toen haar man en zoveel mannen van zijn generatie weg waren, moest Harrison de rol op zich nemen van het doorgeven van de mondelinge geschiedenis, leer en culturele normen aan haar zonen.

Phil was 20 toen zijn vader overleed. Hij reed vrachtwagens en werkte als een zware-equipment operator, terwijl het verzorgen van zijn broers en zussen en het helpen ondersteunen van de familie. De vele hoeden die hij heeft gedragen—nu ook als vader, een provider voor zijn moeder, en een consultant voor zowel het Navajo Uranium Radiation Victims Committee en een Home health Care center-is een bewijs van hoe snel hij en andere mijnwerkerskinderen zich moesten aanpassen.

het was 1990 voordat de overlevenden enige formele erkenning kregen voor wat ze hadden doorgemaakt. Dat jaar keurde het Congres de Wet op de blootstelling aan straling goed, die voorzag in een eenmalige regeling voor getroffen mensen of hun overlevende familie. Na het samenstellen van de loonstrookjes, gezondheidsdossiers en andere documenten om haar claim in te dienen, ontving Delores $100.000. Verdeeld tussen Peter Yazzie ‘ s familieleden, verdween het geld bijna onmiddellijk.In 2012-bijna 50 jaar na het vertrek van Kerr-McGee-begon het EPA met het opruimen van het mijnafval in Cove. Het mijnafval dat sinds de jaren ‘ 60 was opgehoopt in enorme duinen buiten Cove Day School, werd weggevoerd en begraven in een nabijgelegen veld. Het veld was omheind met prikkeldraad, en er werd een bord buiten geplaatst om voorbijgangers te waarschuwen voor radioactief materiaal.

James Smith houdt zijn oude mijnhoed (bruin) in zijn rechterhand.
James Smith met een helm uit zijn uraniummijntijd.Twee jaar later sloot het Ministerie van Justitie een rechtszaak aan tegen Kerr-McGee. In de grootste milieu-cleanup schikking tot nu toe, Anadarko Petroleum Corporation—die Kerr-McGee in 2006 had overgenomen-zou betalen $ 5,15 miljard. Ongeveer een vijfde van die fondsen is bestemd voor het opruimen van ongeveer 50 verlaten uraniummijnen in de Navajo-natie, waaronder de 32 die Kerr-McGee in de baai heeft achtergelaten. (Er zijn meer dan 1000 verlaten uraniummijnen in de hele Navajo natie. Maar er zijn nog geen definitieve federale of regionale schoonmaak plannen voor een van de mijnen die in de nederzetting—degenen gegraven door Kerr-McGee of degenen gecreëerd door minder bekende bedrijven die failliet gingen lang voordat iemand hen kon aanklagen voor de schade die ze achterlieten.

al met al zou het opruimen van een enkele verlaten uraniummijn ongelooflijk duur zijn, zei Kathy Setian, een gepensioneerde EPA-projectmanager die werkte in milieusanering. De verontreinigingen in uranium en andere zware metalen mijnafval blijven voor altijd bestaan, zei Chris Shuey, een uranium-mijn expert bij het Southwest Research and Information Center, een non-profit in Albuquerque dat zich richt op nucleaire kwesties. Hierdoor wordt mijnafval meestal teruggevuld in de mijn waaruit het is gegraven, of wordt het begraven in een nieuw gebouwde off-site berging faciliteit. In beide gevallen moet het worden afgezonderd op een manier die “minimaliseren wind en water erosie, letterlijk voor altijd,” Shuey zei. Er moeten ook zuiveringsinstallaties worden gebouwd om arseen en uranium uit drinkwater te verwijderen.

totdat het opruimen is voltooid, zullen uranium en andere zware metalen uit de mijnen het land, het water en de gezondheid van de mensen om hen heen blijven beïnvloeden, zei Johnnye Lewis, een niet-inheemse onderzoeker aan de Universiteit van New Mexico in Albuquerque die al meer dan twee decennia met de Navajo werkt.Lewis en haar collega ‘ s hebben vastgesteld dat het uraniumgehalte in Navajo-gemeenschappen hoger is dan in andere gemeenschappen in de Verenigde Staten en dat Navajo die in de buurt van mijnen of gebieden wonen waar mijnafval werd opgeslagen, een grotere kans hebben op het ontwikkelen van hypertensie en auto-immuunziekten.

en de invloed van uranium evolueert van generatie op generatie. In het verleden geloofden wetenschappers dat uranium de placentabarrière niet zou passeren, zei Lewis. In de afgelopen tien jaar, Lewis is betrokken geweest bij de Navajo geboorte Cohort Studie, die de niveaus van uranium in moeders en hun kinderen onderzoekt. Toen zij en haar collega ‘ s de eerste urinemonsters van pasgeborenen in de Navajo-natie testten, vonden ze een hoog uraniumgehalte.

zij weten niet waarom de niveaus zo hoog zijn gebleven, aangezien uranium al tientallen jaren niet meer wordt gewonnen. “We kunnen de directe bron van deze blootstellingen niet identificeren,” Lewis zei. Afval van de uraniummijnen werd vaak op ongemerkte plaatsen op de grond achtergelaten. Het kan worden opgepikt en gedragen door de wind, en voedsel geteeld op grond besmet door het kan verspreiden verder. Nieuw en ongepubliceerd onderzoek door Lewis en haar collega ‘ s suggereert dat het mogelijk is dat nanodeeltjes van uranium worden aerosolized, zodat ze in staat zijn om diep in de longen te reizen wanneer ingeademd.Lewis hoopt dat haar onderzoek het beleid kan informeren over de manier waarop met het giftige afval wordt omgegaan—of beter nog, de sanering van de mijnen bespoedigen. “Als deze gegevens kunnen maken mensen zich ervan bewust dat deze kwesties zijn die er zijn en worden beschouwd in politieke beslissingen, dat is het meeste waar we op kunnen hopen,” zei ze. “Het is één ding om fouten te maken als je geen gegevens hebt. Het is iets anders als je weet dat iets schadelijk is.”

toen de opruiming voor het eerst begon, kwamen leden van de gemeenschap regelmatig opdagen op vergaderingen onder leiding van de EPA. Maar in de afgelopen jaren is de opkomst afgenomen, volgens Robertson Tsosie, wiens vader stierf aan longkanker na het werken in de mijnen. “Ik denk dat veel leden van de Gemeenschap hebben verloren vertrouwen met hen,” zei hij.”EPA’ s is hier al meer dan vijf jaar,” zei Tsosie ‘ s moeder, Minnie. “Alles wat ze doen is testen, testen. Ik weet niet waar ze op testen. Wanneer begint de eigenlijke opruiming? Hoe gaan ze het opruimen?”Veel inwoners van Cove zijn ervan overtuigd dat de stalling opzettelijk is en dat de EPA op een complot zit om de mijnen te heropenen.

uraniumwinning en-verwerking is de afgelopen 15 jaar verboden op Navajo Nation land, maar het is niet duidelijk of dit verbod zou worden nageleefd onder een federaal mandaat om de uraniumwinning op grond van nationale veiligheid te doen herleven. Navajo wetten zijn niet gerespecteerd in het verleden. Het us-Navajo Verdrag van 1868 garandeerde de soevereiniteit van de Navajo natie, maar in 1919, Native reservation land werden geopend voor verhuur door het Ministerie van Binnenlandse Zaken toch.Evelyn Yazzie vreest dat ondanks alles wat de uranium weduwen en hun kinderen hebben gedaan, ze niet in staat zullen zijn om toekomstige generaties te beschermen tegen wat er zal gebeuren als de mijnen heropenen.

haar moeder probeert anders te denken. “Ik hoop, “zei Delores,” dat iemand sterk genoeg zal zijn om nee te zeggen.”

dit artikel verscheen in de editie van November / December 2020 met de kop ” The Legacy.”

dit artikel werd gefinancierd door de Sierra Club Foundation en het Society of Environmental Journalists’ Fund for Environmental Journalism.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.