Viudas de Uranio en el país Navajo

Ene 3, 2022
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EN INVIERNO, EVELYN YAZZIE está fuera de la cama horas antes de que amanezca. Por lo general, es porque tiene frío incluso debajo de sus mantas, ya que el horno de leña de su casa se ha apagado. La mayoría de las mañanas, divide leña y luego camina al corral de ovejas para llenar los cubos con comida y agua. Todo esto se hace antes de que su madre, Delores, es y Evelyn necesita para ayudarle a prepararse para el día.

En esta parte de la Nación Navajo, no siempre era común que las mujeres cuidaran la casa y el ganado como lo hace Evelyn. Aprendió estas tareas a finales de la década de 1950, cuando su padre, Peter Yazzie Sr., comenzó a trabajar en las minas de uranio recientemente establecidas en la cercana ciudad de Cove, Arizona. «Papá me enseñó a cortar leña, a cuidar la casa», dijo.»Me enseñó cuando tenía seis o siete años, porque era el mayor.»

Jessie y Verma Harrison están de pie juntas, ambas llevando mantas alrededor de sus hombros y mirando a la distancia.
Jessie Harrison y su hija, Verma. El padre de Verma murió después de trabajar en las minas de uranio.

Peter se llevaba bien con todos. Cuando no estaba en las minas, estaba montando a caballo con Evelyn y los otros niños o cortando el pelo a hombres en Cove. Su matrimonio con Delores fue arreglado por sus familias, y se amaban profundamente. Pero la familia no pudo pasar mucho tiempo juntos. En 1970, justo cuando Evelyn estaba a punto de graduarse de la escuela secundaria, Peter enfermó rápidamente y murió de una enfermedad pulmonar. Sólo tenía 49 años.

A las 5 a.m., Evelyn prepara el desayuno, tostadas con huevos al sol, mientras Delores, que ahora tiene 85 años, se da una ducha. Alrededor de un cuarto después de las seis, un transbordador llega frente a su casa y lleva a Delores y a algunos otros a lo largo de millas de barro helado en Cove a Shiprock, Nuevo México, a una hora de distancia. Delores recibe diálisis por sus riñones fallidos en una clínica allí tres veces a la semana. Muchos residentes de Cove tienen problemas renales, un legado, dicen los lugareños, de las minas.

Las viudas razonaron que debido a que el gobierno no podía hacer que sus maridos volvieran a estar sanos o resucitarlos de entre los muertos, necesitaba pagar, de alguna manera, por lo que había hecho.

Las minas de uranio fueron abandonadas hace más de medio siglo. Ahora, a muchos lugareños les preocupa que el gobierno de los Estados Unidos intente reabrirlos. Si la administración Trump se sale con la suya, sus temores se confirmarán. En marzo, el Secretario de Estado Mike Pompeo dijo que la pandemia de COVID-19 demostró que Estados Unidos necesita tomar la minería de uranio en sus propias manos. En abril, el secretario de Energía, Dan Brouillette, dio a conocer una estrategia para reactivar la minería de uranio en todo el país como una «cuestión de seguridad nacional».»En mayo, el juez del Distrito de Arizona David Campbell dictaminó que una compañía minera llamada Energy Fuels podría reanudar las operaciones de extracción de uranio cerca del Gran Cañón. Ese mismo mes, la administración Trump discutió la realización de las primeras pruebas nucleares desde 1992. En julio, el jefe de la EPA, Andrew Wheeler, firmó un memorando de entendimiento con la Comisión Reguladora Nuclear, acordando limitar la autoridad de la EPA para investigar las aguas subterráneas contaminadas en los sitios de extracción de uranio. El presidente Trump pidió al Congreso 1 1,5 mil millones para establecer una nueva reserva nacional de uranio.

La primera vez que se propuso convertirse en una superpotencia nuclear, Estados Unidos no tuvo en cuenta a la gente en el camino de esa búsqueda y las consecuencias ambientales. Décadas más tarde, los navajo tienen pocas razones para creer que esta vez será diferente.

A PRINCIPIOS del SIGLO XX, los navajo de la zona vivían en una sociedad matriarcal. Las mujeres poseían bienes y ganado, y pasaban esa riqueza a sus hijas. En la década de 1930, el gobierno federal declaró que los Navajos fueron sobrepastoreo sus tierras. Los agentes federales reunieron a las ovejas, cabras, caballos y vacas en la reserva, a veces vendiéndolas, a veces matándolas en el acto.

 Phil Harrison se para con las manos en los bolsillos, mirando a la cámara.
Phil Harrison Jr Phil padre murió después de trabajar en las minas de uranio.

Con la mayor parte del ganado desaparecido, los navajo se vieron obligados a buscar trabajo fuera de la reserva. En menos de una generación, las mujeres navajo pasaron de ser económicamente autosuficientes a depender de los hombres. Muchos hombres navajo se fueron a trabajar en los ferrocarriles de California y nunca regresaron.

En la década de 1940, los buscadores encontraron uranio en Cove. En ese momento, la Comisión de Energía Atómica de los Estados Unidos estaba subsidiando agresivamente la producción de uranio, como la administración Trump está tratando de hacer hoy. Una compañía llamada Kerr-McGee llegó a un acuerdo con el Consejo Tribal Navajo en 1952 para abrir una mina. Los navajo estaban emocionados de tener un trabajo constante tan cerca. «El empleo llegó a nosotros», dijo Delores.

De niño, Delores vio a Cove cambiar de un pueblo tranquilo a uno lleno de camiones que transportaban gente a las minas o transportaban mineral para ser refinado en Shiprock. «Era ajetreo y bullicio. Había mucha gente que no vivía aquí», dijo Evelyn. «Entraban, acampaban y se quedaban aquí a trabajar.»

Peter se despertaba temprano y caminaba a las oficinas principales de Kerr-McGee, a unos cinco kilómetros de distancia, y la compañía lo llevaba a él y a otros mineros a las montañas. Los mineros trabajaban con un equipo de protección mínimo—en el mejor de los casos, solo un casco, y nunca se les informó de ningún peligro potencial. Tomaban sus descansos para almorzar bajo tierra, y en los calurosos y secos meses de verano, bebían el agua que goteaba dentro de las minas para saciar su sed. Por las noches, Peter regresaba a casa, con la ropa cubierta de barro y mineral de uranio amarillo. Delores lavaba su ropa, frotándola con fuerza en la tabla de lavar para quitar el barro antes de colgarla sobre la artemisa para secarla.

 Un camino de tierra se curva a través de un terreno desértico en Cove, Arizona.
Un camino de tierra se curva a través de un terreno desértico en Cove, Arizona.

El mineral de uranio es radiactivo; su condición de metal pesado significa que puede alterar el sistema endocrino, dañar órganos y provocar cáncer. Enterrado en la tierra, no representa un gran problema, pero las operaciones mineras en Cove llevaron el mineral a la superficie y lo trituraron como parte del proceso de refinación, creando polvo que se propagó a través de la comunidad a través del viento y el agua.

A mediados de la década de 1960, casi dos décadas después de que Kerr-McGee comenzara a operar en Cove, la Comisión de Energía Atómica anunció que el gobierno terminaría la compra de uranio, ya que había adquirido mucho más de lo que podía almacenar fácilmente. Sin los subsidios, Kerr-McGee tuvo que comenzar a cerrar las minas. Unos años más tarde, Evelyn, que asistía a un internado en Brigham City, Utah, llegó a casa de visita y se sorprendió al ver que su padre se había enfermado mientras ella no estaba. «Era piel y huesos. Le costaba respirar. No lo reconocí», dijo.

En la década de 1950, Kerr-McGee y el gobierno de los Estados Unidos sabían que la extracción de uranio probablemente causaba cáncer y enfermedades pulmonares, pero no compartieron esa información con los mineros. Los navajo tenían sus propias sospechas. Después de que las minas cerraran, un ex minero que vivía en Cove llamado James Smith comenzó a recopilar los nombres de colegas que habían muerto. Su lista inicial tenía más de 40 nombres. Otros miembros de la comunidad comenzaron a hacer su propia investigación, y a partir de 2018, había 285 nombres en la lista. La estación de radio local, con el permiso de las familias, anunció los nombres de los mineros fallecidos en el aire.

Un PEQUEÑO GRUPO DE VIUDAS NAVAJO comenzó a reunirse en la Sala Capitular de Red Valley. Al principio, Dolores dudaba en ir. Pensaba que el dolor era algo que debía tratarse en privado. Pero un día se encontró aceptando que una de las otras viudas la llevara a la sala capitular. Allí conoció a mujeres que habían visto a sus maridos caer enfermos como ella lo había hecho. Siguió regresando.

» Todo lo que están haciendo es probar, probar. No se para qué están probando. ¿Cuándo va a comenzar la limpieza real?»

Las viudas razonaron que debido a que el gobierno no podía hacer que sus maridos volvieran a estar sanos o traerlos de vuelta de entre los muertos, tenía que pagar, de alguna manera, por lo que había hecho. Se pusieron en contacto con el delegado del Consejo Tribal Navajo para el Capítulo de Red Rock, quien ayudó al grupo a comunicarse con el entonces secretario del interior Stewart Udall. Udall se reunió con las viudas en Shiprock y las instó a viajar a Washington, DC, para contar sus historias a los miembros del Congreso.

Delores recuerda haber viajado a DC con un grupo de viudas para testificar en 1979. Los delegados del consejo local y la Nación Navajo ayudaron a pagar sus viajes. Otros en la comunidad ayudaron a recaudar fondos a través de ventas de pasteles.

Ese viaje fue su primera vez volando. «Fue aterrador», dijo Delores, recordando la turbulencia mientras el avión pasaba a través de las nubes. Ella escribió su testimonio en navajo y vio como alguien más leía una versión traducida en la audiencia. Recuerda que los senadores parecían conmovidos por sus historias y las de las otras viudas.

Primer plano de un cactus espinoso.

El testimonio de Delores fue parte de un impulso para una legislación que compensara a los mineros de uranio, los trabajadores del sitio de pruebas y las personas que habían estado a favor del viento de las pruebas nucleares (conocidas como «downwinders»). Pasará un decenio antes de que ese esfuerzo comience a dar resultados.

MIENTRAS tanto, LAS VIUDAS se MANTENÍAN como podían. Delores tejía alfombras, trabajaba como padre adoptivo y hacía trabajos ocasionales. Nunca se volvió a casar. «Tuve un buen hombre», dijo. «No creo que encuentre a otro buen hombre, así que me quedé sola y con mis hijos.»Evelyn ayudó a la familia trabajando en restaurantes y campamentos de verano fuera de la reserva.

Jessie Harrison, una viuda de uranio que testificó en Washington, D. C. en 1980, nunca fue a la escuela secundaria ni a la universidad. Trabajó en una fábrica de chips de computadora y como ondeadora de banderas en un sitio de construcción y como cajera en un puesto comercial. «Se obligó a aprender a usar máquinas y calculadoras», dijo su hijo mayor, Phil. «Tuvo que aprender rápido. Tenía que entrenarse para ser fuerte.

Después de la muerte de su marido, Harrison se deprimió y luchó para mantener a sus hijos, hasta el punto de que tuvo que enviar a su hija de cinco años a un internado de la Oficina de Asuntos Indios para seguir trabajando. Con su marido y tantos de los hombres de su generación muertos, Harrison tuvo que asumir el papel de transmitir la historia oral, las enseñanzas y las normas culturales a sus hijos.

Phil tenía 20 años cuando su padre murió. Conducía camiones y trabajaba como operador de equipo pesado mientras cuidaba a sus hermanos y ayudaba a mantener a la familia. Los muchos sombreros que ha usado, ahora también como padre, proveedor para su madre y consultor para el Comité de Víctimas de Radiación de Uranio Navajo y un centro de atención médica en el hogar, son un testimonio de lo rápido que él y los hijos de otros mineros tuvieron que adaptarse.

Era 1990 antes de que los sobrevivientes recibieran un reconocimiento formal por lo que habían pasado. Ese año, el Congreso aprobó la Ley de Compensación por Exposición a la Radiación, que establecía un acuerdo único para las personas afectadas o sus familiares sobrevivientes. Después de reunir los talones de pago, registros de salud y otros documentos para presentar su reclamo, Delores recibió 1 100,000. Dividido entre los miembros de la familia de Peter Yazzie, el dinero desapareció casi instantáneamente.

En 2012, casi 50 años después de que Kerr-McGee se fuera, la EPA comenzó a limpiar los desechos de la mina en Cove. Los relaves de la mina que se habían amontonado en dunas masivas fuera de Cove Day School desde la década de 1960 fueron transportados en camiones y enterrados en un campo cercano. El campo estaba cercado con alambre de púas, y se colocó un letrero fuera advirtiendo a los transeúntes de material radiactivo.

 James Smith sostiene su viejo sombrero minero (marrón) en su mano derecha.
James Smith con un casco de sus días de extracción de uranio.

Dos años más tarde, el Departamento de Justicia resolvió una demanda presentada contra Kerr-McGee. En el mayor asentamiento de limpieza ambiental hasta la fecha, Anadarko Petroleum Corporation, que había adquirido Kerr-McGee en 2006, pagaría 5 5.15 mil millones. Alrededor de una quinta parte de esos fondos están destinados a limpiar aproximadamente 50 minas de uranio abandonadas en la Nación Navajo, incluidas las 32 que Kerr-McGee abandonó en el área de Cove. (Hay más de 1.000 minas de uranio abandonadas en toda la Nación Navajo. Pero todavía no hay planes de limpieza definitivos federales o regionales para ninguna de las minas cubiertas en el asentamiento, las excavadas por Kerr—McGee o las creadas por compañías menos conocidas que quebraron mucho antes de que alguien pudiera demandarlas por los daños que dejaron atrás.

En total, limpiar una sola mina de uranio abandonada sería increíblemente costoso, dijo Kathy Setian, gerente de proyectos de la EPA jubilada que trabajó en remediación ambiental. Los contaminantes en el uranio y otros residuos de minas de metales pesados persisten para siempre, dijo Chris Shuey, experto en minas de uranio del Centro de Investigación e Información del Suroeste, una organización sin fines de lucro en Albuquerque que se centra en temas nucleares. Debido a esto, los residuos de la mina generalmente se rellenan en la mina de la que se excavó, o se entierran en una instalación de eliminación fuera del sitio recién construida. En cualquier caso, debe ser secuestrado de una manera que» minimice la erosión del viento y el agua, literalmente para siempre», dijo Shuey. También se deben construir plantas de tratamiento para eliminar el arsénico y el uranio del agua potable.

HASTA QUE TERMINE LA LIMPIEZA, el uranio y otros metales pesados de las minas continuarán afectando la tierra, el agua y la salud de las personas que viven a su alrededor, dijo Johnnye Lewis, un investigador no nativo de la Universidad de Nuevo México en Albuquerque que ha trabajado con los Navajo durante más de dos décadas.

Lewis y sus colegas han encontrado que los niveles de uranio son más altos en las comunidades navajo que en otras en los Estados Unidos y que los navajo que viven cerca de minas o áreas donde se almacenaron los relaves mineros tienen una mayor probabilidad de desarrollar hipertensión y enfermedades autoinmunes.

Y los impactos del uranio se están moviendo de una generación a la siguiente. En el pasado, los científicos creían que el uranio no cruzaría la barrera placentaria, dijo Lewis. Durante la última década, Lewis ha participado en el Estudio de Cohortes de Nacimiento Navajo, que examina los niveles de uranio en madres y sus hijos. Cuando ella y sus colegas analizaron las primeras muestras de orina de recién nacidos en la Nación Navajo, encontraron altos niveles de uranio.

No saben por qué los niveles se han mantenido tan altos, ya que el uranio no se ha extraído durante décadas. «No podemos identificar la fuente directa de estas exposiciones», dijo Lewis. Los desechos de las minas de uranio a menudo se dejaban en el suelo en lugares sin marcar. Puede ser recogido y transportado por el viento, y los alimentos cultivados en el suelo contaminado por él pueden propagarlo más lejos. Investigaciones nuevas e inéditas de Lewis y sus colegas sugieren que es posible que las nanopartículas de uranio se estén aerosolizando para que puedan viajar profundamente a los pulmones cuando se inhalan.

Lewis espera que su investigación pueda informar la política sobre cómo se tratan los desechos tóxicos—o mejor aún, acelerar la limpieza de las minas. «Si estos datos pueden hacer que la gente sea consciente de que estos problemas están ahí fuera y se tienen en cuenta en las decisiones políticas, eso es lo máximo que podemos esperar», dijo. «Una cosa es cometer errores cuando no se tienen datos. Es otra cosa cuando sabes que algo es dañino.»

CUANDO COMENZÓ LA LIMPIEZA, los miembros de la comunidad acudían regularmente a las reuniones dirigidas por la EPA. Pero en los últimos años, la asistencia ha disminuido, según Robertson Tsosie, cuyo padre murió de cáncer de pulmón después de trabajar en las minas. «Creo que muchos miembros de la comunidad han perdido la confianza en ellos», dijo.

«EPA ha estado aquí por más de cinco años», dijo la madre de Tsosie, Minnie. «Todo lo que están haciendo es probar, probar. No se para qué están probando. ¿Cuándo va a comenzar la limpieza real? ¿Cómo van a limpiarlo?»Muchos residentes de Cove están convencidos de que el estancamiento es deliberado y que la EPA está en un complot para reabrir las minas.

La minería y el procesamiento de uranio han sido prohibidos en tierras de la Nación Navajo durante los últimos 15 años, pero no está claro si esa prohibición se respetaría bajo un mandato federal para revivir la minería de uranio por motivos de seguridad nacional. Las leyes navajo no se han respetado en el pasado. El Tratado entre los Estados Unidos y los Navajos de 1868 garantizó la soberanía a la Nación Navajo, pero en 1919, las tierras de las reservas nativas fueron abiertas al arrendamiento por el Departamento del Interior de todos modos.

Evelyn Yazzie teme que a pesar de todo lo que las viudas de uranio y sus hijos han hecho, no podrán proteger a las generaciones futuras de lo que sucederá si las minas vuelven a abrir.

Su madre intenta pensar lo contrario. «Espero, «dijo Delores,» que alguien sea lo suficientemente fuerte como para decir que no.»

Este artículo apareció en la edición de noviembre/diciembre de 2020 con el titular » The Legacy.»

Este artículo fue financiado por la Fundación Sierra Club y el Fondo de Periodismo Ambiental de la Sociedad de Periodistas Ambientales.

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