Diagnóstico de la diabetes: un pequeño sabor a miel

Ene 6, 2022
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En el Día Mundial de la Diabetes (14 de noviembre), a menudo se llama nuestra atención sobre el aumento de la enfermedad en la actualidad o el descubrimiento del siglo XX de la insulina como tratamiento. Sin embargo, la referencia más antigua a la diabetes posiblemente se remonta a 1500 a.C. en el antiguo Egipto, y hemos estado diagnosticando diabetes desde entonces.

Alrededor del año 6 a. C., el médico hindú Sushrata describió una enfermedad llamada «orina de miel». Se llamaba no tanto por el color de la orina del paciente, sino por el sabor. Observó que las hormigas se sentían atraídas por la orina debido a su característico sabor dulce.

El término diabetes nos llegó de los antiguos griegos, aunque no era una enfermedad común para ellos. Galeno (129-210CE) se centró en otro síntoma, la micción excesiva, y consideró la diabetes como una enfermedad renal. Se refirió gráficamente a ella como «diarrea de la orina». La condición era muy familiar para el médico islámico Ibn Sina (980-1037CE), quien proporcionó una lista completa de síntomas. Entre ellos, señaló que, cuando se evaporaba, la orina dejaba un residuo dulce como la miel.

El título del capítulo III del libro de Willis Pharmaceutice rationalis, 1681. Imagen de bienvenida ref. no. L0007350.

En Europa, el sabor dulce de la orina como síntoma de diabetes no se reconoció hasta mucho más tarde. Tal vez la rareza de la diabetes en Europa y la influencia de Galeno significaron que no se distinguía de otras enfermedades con síntomas urinarios. En cualquier caso, fue en el siglo XVII antes de que Thomas Willis notara que la diabetes, también conocida como «el mal que meaba», producía orina que era «maravillosamente dulce, como el azúcar o la miel».

Es sorprendente que esto no fuera más conocido en Europa, dada la práctica diagnóstica generalizada de la uroscopia a lo largo de la Edad Media y más allá. Durante más de 500 años, las imágenes de médicos invariablemente representaban al médico con un frasco de orina en la mano. Se pensaba que la orina reflejaba la salud de una persona porque tenía contacto directo con todas las partes internas del cuerpo, y su color en particular estaba vinculado a la doctrina de los cuatro humores. La orina en sí misma también se usó como tratamiento para enfermedades como la gota y la epilepsia, y jugó un papel importante en la alquimia. En la uroscopia, el color, la consistencia, el olor y el sabor de las muestras de orina se examinaron cuidadosamente en un frasco especial y se compararon con una tabla que vinculaba diferentes características urinarias con dolencias específicas.

M0007286 Epiphaniae medicorum, uroscopia y anillo de matraces. Imágenes Wellcome M0007286

La práctica de la uroscopia se volvió cada vez más arcana y compleja hasta que finalmente el médico requirió solo la presencia de la orina para hacer un diagnóstico. Desde el punto de vista del paciente, era mucho más barato enviar al médico una muestra de orina que pedirle que hiciera una visita a domicilio. La popularidad de la uroscopia significaba que la tomaban curanderos, charlatanes y curanderos laicos, así como médicos. Para el siglo XVII, se había salido de control. Los médicos afirmaron que podían saber la edad y el sexo de un paciente solo con su orina, así como predecir el curso de una enfermedad. Algunos incluso afirmaron predecir el futuro en una práctica relacionada llamada uromancia.

Este abuso llevó a una reacción violenta. En 1637, Thomas Brain publicó un libro en contra de las afirmaciones exageradas de la uroscopia y ridiculizando a aquellos que la practicaban como «profetas de pisse». Brain era un médico calificado, pero había estado en la práctica menos de 10 años cuando publicó The Pisse prophet o certain pisse-pot lectures. Su libro expresó muchas de las frustraciones de un médico que ejercía en el mercado médico del siglo XVII, donde competía con» charlatanes y empiristas», así como con otros médicos, y manejaba constantemente las demandas de los pacientes sobre los tratamientos que esperaban.

Portada de ‘The Pisse-Prophet’, 1655 Imágenes de Bienvenida L0051287

El ataque del Cerebro y otros hizo que la uroscopia disminuyera después del siglo XVII, aunque el análisis de orina siguió siendo una valiosa herramienta de diagnóstico para los médicos. La ironía era que, en el caso de la diabetes, los profetas del pecado podían haber tenido razón: la respuesta estaba en la orina. En 1772, el Dr. Matthew Dobson de la Enfermería de Liverpool estableció que la dulzura en la orina provenía del azúcar. Afortunadamente para los médicos, en el siglo XIX el análisis químico se hizo cargo de la degustación como medio para determinar los niveles de azúcar en la orina.

A pesar de las mejoras en el diagnóstico y una mayor comprensión de la enfermedad, el tratamiento para la diabetes se mantuvo notablemente consistente desde los primeros tiempos hasta el siglo XX, centrándose en el control de la dieta. Una vez que se estableció la importancia del azúcar, los regímenes nutricionales como el elaborado por el Dr. John Rollo, en 1797, se centraron más en controlar los niveles de azúcar que en equilibrar los humores. La dieta sigue siendo un factor importante en el manejo de la enfermedad moderna, pero las personas con diabetes tuvieron que esperar al descubrimiento de la insulina en el siglo XX para obtener un tratamiento efectivo para su condición.

Autor: Lalita Kaplish es editora web en la Biblioteca Wellcome.

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