Uranium Widows in Navajo Country

Jan 3, 2022
admin

IM WINTER ist EVELYN YAZZIE Stunden vor dem ersten Licht aus dem Bett. Meistens, es ist, weil sie sogar unter ihrer Decke kalt ist, da der Holzofen in ihrem Haus erloschen ist. An den meisten Vormittagen spaltet sie Brennholz und geht dann zum Schafstall, um die Eimer mit Futter und Wasser zu füllen. Dies alles geschieht, bevor ihre Mutter Delores aufsteht und Evelyn ihr helfen muss, sich auf den Tag vorzubereiten.

In diesem Teil der Navajo-Nation war es nicht immer üblich, dass Frauen sich um das Haus und das Vieh kümmerten, wie es Evelyn tut. Sie lernte diese Aufgaben in den späten 1950er Jahren, als ihr Vater Peter Yazzie Sr. begann, in den neu gegründeten Uranminen in der nahe gelegenen Stadt Cove, Arizona, zu arbeiten. „Papa hat mir beigebracht, wie man Holz hackt, wie man sich um das Haus kümmert“, sagte sie.“ Er hat mich unterrichtet, als ich sechs oder sieben Jahre alt war, weil ich der Älteste war.“

 Jessie und Verma Harrison stehen zusammen, Beide tragen Decken um die Schultern und schauen in die Ferne.
Jessie Harrison und ihre Tochter Verma. Vermas Vater starb, nachdem er in den Uranminen gearbeitet hatte.

Peter verstand sich gut mit allen. Wenn er nicht in den Minen war, ritt er mit Evelyn und den anderen Kindern auf Pferden oder gab Männern in Cove Haarschnitte. Seine Ehe mit Delores wurde von ihren Familien arrangiert, und sie liebten sich zutiefst. Aber die Familie konnte nicht viel Zeit miteinander verbringen. Im Jahr 1970, gerade als Evelyn kurz vor dem Abitur stand, erkrankte Peter schnell und starb an einer Lungenerkrankung. Er war erst 49.

Um 5 Uhr morgens bereitet Evelyn das Frühstück zu – Toast mit Eiern auf der sonnigen Seite -, während Delores, jetzt 85, duscht. Etwa ein Viertel nach sechs, Ein Shuttle kommt vor ihrem Haus an und bringt Delores und ein paar andere entlang kilometerlanger Schlammmassen in Cove nach Shiprock, New Mexico, etwa eine Stunde entfernt. Delores wird dreimal pro Woche in einer dortigen Klinik wegen Niereninsuffizienz dialysiert. Viele Bewohner von Cove haben Nierenprobleme – ein Erbe, sagen die Einheimischen, der Minen.

Die Witwen argumentierten, dass die Regierung, weil sie ihre Ehemänner nicht wieder gesund machen oder von den Toten zurückbringen könne, irgendwie für das bezahlen müsse, was sie getan habe.

Die Uranminen wurden vor mehr als einem halben Jahrhundert aufgegeben. Jetzt befürchten viele Einheimische, dass die US-Regierung versuchen könnte, sie wieder zu öffnen. Wenn die Trump-Regierung ihren Weg findet, werden sich ihre Befürchtungen bestätigen. Im März sagte Außenminister Mike Pompeo, die COVID-19-Pandemie habe bewiesen, dass die Vereinigten Staaten den Uranabbau selbst in die Hand nehmen müssen. Im April, Energieminister Dan Brouillette veröffentlichte eine Strategie zur Wiederbelebung des Uranabbaus im ganzen Land als „Frage der nationalen Sicherheit.“ Im Mai entschied der Richter des Bezirks Arizona, David Campbell, dass ein Bergbauunternehmen namens Energy Fuels den Uranabbau in der Nähe des Grand Canyon wieder aufnehmen könne. Im selben Monat diskutierte die Trump-Regierung die Durchführung der ersten Atomtests seit 1992. Im Juli unterzeichnete EPA-Chef Andrew Wheeler ein Memorandum of Understanding mit der Nuclear Regulatory Commission und stimmte zu, die Befugnis der EPA zur Untersuchung von verdorbenem Grundwasser an Uranbergbaustandorten einzuschränken. Präsident Trump bat den Kongress um 1,5 Milliarden US-Dollar, um eine neue nationale Uranreserve einzurichten.

Als die Vereinigten Staaten zum ersten Mal aufbrachen, eine nukleare Supermacht zu werden, versäumten sie es, die Menschen auf dem Weg dieser Suche und die Umweltfolgen zu berücksichtigen. Jahrzehnte später haben die Navajo wenig Grund zu glauben, dass dieses Mal anders sein wird.

IM FRÜHEN 20.JAHRHUNDERT lebten die Navajo in der Gegend in einer matriarchalischen Gesellschaft. Frauen besaßen Eigentum und Vieh, und sie gaben diesen Reichtum an ihre Töchter weiter. In den 1930er Jahren erklärte die Bundesregierung, dass die Navajo ihr Land überweiden würden. Bundesagenten sammelten die Schafe, Ziegen, Pferde und Kühe im Reservat auf — manchmal verkauften Sie sie, manchmal schlachteten Sie sie an Ort und Stelle.

Phil Harrison steht mit den Händen in den Taschen und schaut in die Kamera.
Phil Harrison Jr. Phils Vater starb, nachdem er in den Uranminen gearbeitet hatte.

Da das meiste Vieh verschwunden war, mussten die Navajo außerhalb des Reservats nach Arbeit suchen. In weniger als einer Generation, Navajo-Frauen wurden von wirtschaftlich autark zu abhängig von Männern. Viele Navajo-Männer gingen, um auf Eisenbahnen in Kalifornien zu arbeiten, und kehrten nie zurück.

In den 1940er Jahren fanden Prospektoren Uran in Cove. Zu dieser Zeit subventionierte die US-Atomenergiekommission die Uranproduktion aggressiv, wie es die Trump-Regierung heute versucht. Eine Firma namens Kerr-McGee schloss 1952 einen Vertrag mit dem Navajo Tribal Council, um eine Mine zu eröffnen. Die Navajo waren begeistert, dass ihre Arbeit so nah war. „Die Beschäftigung kam zu uns“, sagte Delores.

Als Kind beobachtete Delores, wie sich Cove von einer verschlafenen Stadt in eine Stadt verwandelte, in der Lastwagen Menschen in die Minen schleppten oder Erz transportierten, das in Shiprock raffiniert werden sollte. „Es war Hektik. Es gab viele Leute, die nicht hier lebten „, sagte Evelyn. „Sie kamen herein, schlugen ein Lager auf und blieben hier, um zu arbeiten.“

Peter wachte früh auf und ging zu Kerr-McGees Hauptbüro, etwa fünf Meilen entfernt, und die Firma fuhr ihn und andere Bergleute in die Berge. Die Bergleute arbeiteten mit minimaler Schutzausrüstung – bestenfalls mit einem Schutzhelm – und wurden nie über mögliche Gefahren informiert. Sie machten ihre Mittagspausen unter der Erde und tranken in den heißen und trockenen Sommermonaten das Wasser, das in den Minen tropfte, um ihren Durst zu stillen. Abends kehrte Peter mit in Schlamm und gelbem Uranerz verkrusteten Kleidern nach Hause zurück. Delores wusch seine Kleidung und schrubbte sie hart auf dem Waschbrett, um den Schlamm zu entfernen, bevor er sie zum Trocknen über den Beifuß hängte.

Eine unbefestigte Straße kurvt durch Wüstengelände in Cove, Arizona.
Eine unbefestigte Straße kurvt durch Wüstengelände in Cove, Arizona.

Uranerz ist radioaktiv; Sein Status als Schwermetall bedeutet, dass es das endokrine System stören, Organe schädigen und zu Krebs führen kann. Begraben in der Erde, stellt es kein großes Problem dar, aber Bergbaubetriebe in Cove brachten das Erz an die Oberfläche und zerkleinerten es als Teil des Raffinationsprozesses, wodurch Staub entstand, der sich über Wind und Wasser in der Gemeinde ausbreitete.

Mitte der 1960er Jahre, fast zwei Jahrzehnte nachdem Kerr-McGee seinen Betrieb in Cove aufgenommen hatte, gab die Atomenergiekommission bekannt, dass die Regierung den Kauf von Uran einstellen würde – sie hatte weit mehr erworben, als sie leicht lagern konnte. Ohne die Subventionen musste Kerr-McGee mit der Schließung der Minen beginnen. Ein paar Jahre später kam Evelyn, die ein Internat in Brigham City, Utah, besuchte, nach Hause und war schockiert zu sehen, dass ihr Vater krank geworden war, als sie weg war. „Er war Haut und Knochen. Es fiel ihm schwer zu atmen. Ich habe ihn nicht erkannt „, sagte sie.

In den 1950er Jahren wussten Kerr-McGee und die US-Regierung, dass der Uranabbau wahrscheinlich Krebs und Lungenerkrankungen verursachte, aber sie teilten diese Informationen nicht mit den Bergleuten. Die Navajo hatten ihren eigenen Verdacht. Nachdem die Minen geschlossen wurden, begann ein ehemaliger Bergmann namens James Smith, der in Cove lebte, die Namen von Kollegen zu sammeln, die gestorben waren. Seine ursprüngliche Liste hatte über 40 Namen darauf. Andere Community-Mitglieder begannen, ihre eigenen Nachforschungen anzustellen, und ab 2018 standen 285 Namen auf der Liste. Der örtliche Radiosender gab — mit Erlaubnis der Familien — die Namen der verstorbenen Bergleute in der Luft bekannt.

EINE KLEINE GRUPPE VON NAVAJO-WITWEN begann sich im Red Valley Chapter House zu versammeln. Zuerst zögerte Delores zu gehen. Sie dachte, Trauer sei etwas, mit dem man sich privat befassen müsse. Aber eines Tages nahm sie von einer der anderen Witwen eine Fahrt zum Kapitelsaal an. Dort traf sie Frauen, die gesehen hatten, wie ihre Männer krank wurden, wie sie es getan hatte. Sie ging immer wieder zurück.

„Alles, was sie tun, ist zu testen, zu testen. Ich weiß nicht, was sie testen. Wann beginnt die eigentliche Bereinigung?“

Die Witwen argumentierten, dass die Regierung, weil sie ihre Ehemänner nicht wieder gesund machen oder von den Toten zurückbringen könne, irgendwie für das bezahlen müsse, was sie getan habe. Sie kontaktierten den Delegierten des Navajo Tribal Council für das Red Rock Chapter, der der Gruppe half, den damaligen Innenminister Stewart Udall zu erreichen. Udall traf die Witwen in Shiprock und forderte sie auf, nach Washington zu reisen, DC, um Mitgliedern des Kongresses ihre Geschichten zu erzählen.

Delores erinnert sich, wie sie 1979 mit einer Gruppe von Witwen nach DC reiste, um auszusagen. Lokale Ratsdelegierte und die Navajo Nation halfen, ihre Reisen zu bezahlen. Andere in der Gemeinde halfen bei Spendenaktionen durch Backverkäufe.

Diese Reise war ihr erster Flug. „Es war beängstigend“, sagte Delores und erinnerte sich an die Turbulenzen, als das Flugzeug durch Wolken fuhr. Sie schrieb ihre Aussage in Navajo auf und beobachtete, wie jemand anderes bei der Anhörung eine übersetzte Version las. Sie erinnert sich, dass die Senatoren von ihr und den Geschichten der anderen Witwen bewegt zu sein schienen.

Nahaufnahme eines stacheligen Kaktus.

Delores ‚Aussage war Teil eines Gesetzesvorstoßes zur Entschädigung von Uranbergarbeitern, Testarbeitern und Menschen, die im Windwind von Atomtests waren (bekannt als „Downwinder“). Es würde ein Jahrzehnt dauern, bis diese Bemühungen zu Ergebnissen führten.

WÄHRENDDESSEN ERNÄHRTEN SICH DIE WITWEN, wie sie konnten. Delores webte Teppiche, arbeitete als Pflegeeltern und nahm Gelegenheitsjobs an. Sie hat nie wieder geheiratet. „Ich hatte einen guten Mann“, sagte sie. „Ich glaube nicht, dass ich einen anderen guten Mann finden werde, also blieb ich einfach alleine und blieb bei meinen Kindern.“ Evelyn half der Familie, indem sie in Restaurants und Sommercamps außerhalb des Reservats arbeitete.

Jessie Harrison, eine junge Witwe, die 1980 in DC aussagte, ging nie zur High School oder zum College. Sie arbeitete in einer Computerchipfabrik und als Fahnenschwinger auf einer Baustelle und als Kassiererin an einem Handelsposten. „Sie zwang sich, den Umgang mit Maschinen und Taschenrechnern zu lernen“, sagte ihr ältester Sohn Phil. „Sie musste schnell lernen. Sie musste sich selbst trainieren, um stark zu sein.“

Nach dem Tod ihres Mannes war Harrison depressiv und kämpfte darum, ihre Kinder zu unterstützen, bis zu dem Punkt, an dem sie ihre fünfjährige Tochter in ein Internat des Bureau of Indian Affairs schicken musste, um weiter zu arbeiten. Mit ihrem Ehemann und so vielen Männern seiner Generation musste Harrison die Rolle übernehmen, die mündliche Geschichte, die Lehren und die kulturellen Normen an ihre Söhne weiterzugeben.

Phil war 20, als sein Vater starb. Er fuhr Lastwagen und arbeitete als Schwermaschinenbediener, während er sich um seine Geschwister kümmerte und die Familie unterstützte. Die vielen Hüte, die er getragen hat – jetzt auch als Vater, Versorger seiner Mutter und Berater des Navajo Uranium Radiation Victims Committee und eines Home Health Care Centers — sind ein Beweis dafür, wie schnell er und die Kinder anderer Bergleute sich anpassen mussten.

Es war 1990, bevor die Überlebenden eine formelle Anerkennung für das erhielten, was sie durchgemacht hatten. In diesem Jahr verabschiedete der Kongress den Radiation Exposure Compensation Act, der eine einmalige Abrechnung für Betroffene oder ihre überlebende Familie vorsah. Nachdem sie die Gehaltsabrechnungen, Gesundheitsakten und andere Dokumente zusammengestellt hatte, um ihren Anspruch geltend zu machen, erhielt Delores 100.000 US-Dollar. Aufgeteilt zwischen Peter Yazzies Familienmitgliedern verschwand das Geld fast augenblicklich.

Im Jahr 2012 — fast 50 Jahre nachdem Kerr-McGee gegangen war — begann die EPA mit der Reinigung der Minenabfälle in Cove. Die Minenrückstände, die seit den 1960er Jahren in massiven Dünen außerhalb der Cove Day School gehäuft worden waren, wurden wegtransportiert und auf einem nahe gelegenen Feld begraben. Das Feld war mit Stacheldraht eingezäunt, und draußen war ein Schild angebracht, das Passanten vor radioaktivem Material warnte.

James Smith hält seinen alten Bergbauhut (braun) in der rechten Hand.
James Smith mit Schutzhelm aus seiner Uranbergbauzeit.

Zwei Jahre später legte das Justizministerium eine Klage gegen Kerr-McGee bei. In der bisher größten Umweltsanierungsvereinbarung würde die Anadarko Petroleum Corporation, die Kerr—McGee im Jahr 2006 erworben hatte, 5,15 Milliarden US-Dollar auszahlen. Etwa ein Fünftel dieser Mittel ist für die Säuberung von etwa 50 verlassenen Uranminen in der Navajo-Nation bestimmt, einschließlich der 32, die Kerr-McGee in der Gegend von Cove aufgegeben hat. (Es gibt mehr als 1.000 verlassene Uranminen in der gesamten Navajo Nation.) Aber es gibt noch keine endgültigen föderalen oder regionalen Aufräumpläne für eine der in der Siedlung abgedeckten Minen — die von Kerr-McGee gegrabenen oder die von weniger bekannten Unternehmen geschaffenen, die bankrott gingen, lange bevor jemand sie für den Schaden verklagen konnte, den sie hinterlassen hatten.

Alles in allem wäre die Reinigung einer einzigen verlassenen Uranmine unglaublich kostspielig, sagte Kathy Setian, eine pensionierte EPA-Projektmanagerin, die in der Umweltsanierung tätig war. Die Verunreinigungen in Uran und anderen Schwermetallminenabfällen bleiben für immer bestehen, sagte Chris Shuey, ein Experte für Uranminen am Southwest Research and Information Center, einer gemeinnützigen Organisation in Albuquerque, die sich auf nukleare Fragen konzentriert. Aus diesem Grund werden Minenabfälle normalerweise in die Mine verfüllt, aus der sie gegraben wurden, oder sie werden in einer neu errichteten externen Entsorgungsanlage beigesetzt. In beiden Fällen muss es auf eine Weise beschlagnahmt werden, die „Wind- und Wassererosion buchstäblich für immer minimiert“, sagte Shuey. Es müssen auch Kläranlagen gebaut werden, um Arsen und Uran aus dem Trinkwasser zu entfernen.

BIS DIE AUFRÄUMARBEITEN ABGESCHLOSSEN SIND, werden Uran und andere Schwermetalle aus den Minen weiterhin das Land, das Wasser und die Gesundheit der Menschen in ihrer Umgebung beeinträchtigen, sagte Johnnye Lewis, ein nicht einheimischer Forscher an der Universität von New Mexico in Albuquerque, der seit über zwei Jahrzehnten mit den Navajo zusammenarbeitet.

Lewis und ihre Kollegen haben herausgefunden, dass der Urangehalt in Navajo-Gemeinden höher ist als in anderen in den Vereinigten Staaten und dass Navajo, die in der Nähe von Minen oder Gebieten leben, in denen Minenrückstände gelagert wurden, eine höhere Wahrscheinlichkeit haben, Bluthochdruck und Autoimmunerkrankungen zu entwickeln.

Und die Auswirkungen von Uran bewegen sich von einer Generation zur nächsten. In der Vergangenheit glaubten Wissenschaftler, dass Uran die Plazentaschranke nicht überschreiten würde, sagte Lewis. In den letzten zehn Jahren war Lewis an der Navajo-Geburtskohortenstudie beteiligt, in der der Urangehalt von Müttern und ihren Kindern untersucht wird. Als sie und ihre Kollegen die ersten Urinproben von Neugeborenen in der Navajo-Nation testeten, fanden sie hohe Uranwerte.

Sie wissen nicht, warum die Werte so hoch geblieben sind, da seit Jahrzehnten kein Uran mehr abgebaut wird. „Wir können die direkte Quelle dieser Expositionen nicht identifizieren“, sagte Lewis. Abfälle aus den Uranminen wurden oft an unmarkierten Orten auf dem Boden zurückgelassen. Es kann vom Wind aufgenommen und getragen werden, und Lebensmittel, die auf damit kontaminiertem Boden angebaut werden, können es weiter verbreiten. Neue und unveröffentlichte Forschungen von Lewis und ihren Kollegen legen nahe, dass es möglich ist, dass Nanopartikel aus Uran aerosolisiert werden, so dass sie beim Einatmen tief in die Lunge gelangen können.

Lewis hofft, dass ihre Forschung die Politik darüber informieren kann, wie mit dem Giftmüll umgegangen wird — oder besser noch, die Bereinigung der Minen beschleunigen. „Wenn diese Daten die Menschen darauf aufmerksam machen können, dass diese Probleme da draußen sind und in politischen Entscheidungen berücksichtigt werden, ist das das Beste, worauf wir hoffen können“, sagte sie. „Es ist eine Sache, Fehler zu machen, wenn man keine Daten hat. Es ist eine andere Sache, wenn Sie wissen, dass etwas schädlich ist.“

ALS DIE AUFRÄUMARBEITEN BEGANNEN, tauchten Gemeindemitglieder regelmäßig bei Treffen auf, die von der EPA geleitet wurden. Aber in den letzten Jahren ist die Besucherzahl zurückgegangen, so Robertson Tsosie, dessen Vater nach seiner Arbeit in den Minen an Lungenkrebs starb. „Ich denke, viele Community-Mitglieder haben das Vertrauen in sie verloren“, sagte er.

„SIE ist seit über fünf Jahren hier“, sagte Tsosies Mutter Minnie. „Alles, was sie tun, ist zu testen, zu testen. Ich weiß nicht, was sie testen. Wann beginnt die eigentliche Bereinigung? Wie werden sie es aufräumen?“ Viele Bewohner von Cove sind überzeugt, dass das Abwürgen absichtlich ist und dass die EPA an einem Plan zur Wiedereröffnung der Minen arbeitet.

Der Uranabbau und die Uranverarbeitung wurden in den letzten 15 Jahren auf dem Land der Navajo-Nation verboten, aber es ist nicht klar, ob dieses Verbot im Rahmen eines Bundesmandats zur Wiederbelebung des Uranabbaus aus Gründen der nationalen Sicherheit eingehalten würde. Die Navajo-Gesetze wurden in der Vergangenheit nicht eingehalten. Der US-Navajo-Vertrag von 1868 garantierte der Navajo-Nation die Souveränität, aber 1919 wurden die Gebiete der Indianerreservate trotzdem vom Innenministerium für die Vermietung geöffnet.

Evelyn Yazzie befürchtet, dass sie trotz allem, was die Uranwitwen und ihre Kinder getan haben, zukünftige Generationen nicht vor dem schützen können, was passieren wird, wenn die Minen wieder geöffnet werden.

Ihre Mutter versucht anders zu denken. „Ich hoffe“, sagte Delores, „jemand wird stark genug sein, nein zu sagen.“

Dieser Artikel erschien in der Ausgabe November/Dezember 2020 mit der Überschrift „The Legacy.“

Dieser Artikel wurde von der Sierra Club Foundation und dem Society of Environmental Journalists‘ Fund for Environmental Journalism finanziert.

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