Uran Enker i Navajo Land

jan 3, 2022
admin

om vinteren er EVELYN ude af sengen timer før første lys. Normalt er det fordi hun er kold selv under hendes dæksler, da den træfyrede ovn i hendes hjem er gået ud. De fleste morgener deler hun brænde og går derefter til fårekorralen for at fylde spande med mad og vand. Dette gøres alt sammen, før hendes mor, Delores, er op, og Evelyn har brug for at hjælpe hende med at blive klar til dagen.

i denne del af Navajo-nationen var det ikke altid almindeligt, at kvinder tog sig af huset og husdyrene, som Evelyn gør. Hun lærte disse pligter i slutningen af 1950 ‘ erne, da hendes far, Peter Sr., begyndte at arbejde i de nyetablerede uranminer i den nærliggende by Cove. “Far lærte mig, hvordan man hugger træ, hvordan man tager sig af huset,” sagde hun.”Han lærte mig, da jeg var så ung som seks eller syv, fordi jeg var den ældste.”

Jessie og Verma Harrison står sammen, begge iført tæpper omkring deres skuldre og kigger ud i det fjerne.
Jessie Harrison og hendes datter, Verma. Vermas far døde efter at have arbejdet i uranminerne.

Peter kom godt overens med alle. Da han ikke var i minerne, var han ude at ride på heste med Evelyn og de andre børn eller give hårklipp til mænd i Cove. Hans ægteskab med Delores blev arrangeret af deres familier, og de elskede hinanden dybt. Men familien kom ikke til at tilbringe meget tid sammen. I 1970, ligesom Evelyn var ved at gå fra gymnasiet, blev Peter hurtigt syg og døde af lungesygdom. Han var kun 49.

klokken 5 forbereder Evelyn morgenmad—toast med æg sunny-side up—mens Delores, nu 85, tager et brusebad. Omkring et kvarter efter seks, en shuttle ankommer foran deres hus og tager Delores og et par andre langs miles af iced-over mudder i Cove til Shiprock, ca.en time væk. Delores modtager dialyse for sine svigtende nyrer på en klinik der tre gange om ugen. Mange beboere i Cove har nyreproblemer-en arv, siger de lokale, af minerne.

enkerne begrundede, at fordi regeringen ikke kunne gøre deres mænd sunde igen eller bringe dem tilbage fra de døde, måtte den på en eller anden måde betale for det, den havde gjort.

uranminerne blev forladt for mere end et halvt århundrede siden. Nu er mange lokale bekymrede for, at den amerikanske regering måske forsøger at genåbne dem. Hvis Trump-administrationen får sin vej, vil deres frygt blive bekræftet. I marts sagde udenrigsminister Mike Pompeo, at COVID-19-pandemien beviste, at USA er nødt til at tage minedrift efter uran i egne hænder. I April, energiminister Dan Brouillette frigav en strategi for at genoplive uranminedrift over hele landet som et “spørgsmål om national sikkerhed.”I maj besluttede dommer David Campbell, at et mineselskab ved navn Energy Fuels kunne genoptage uranminedrift i nærheden af Grand Canyon. Samme måned diskuterede Trump-administrationen at gennemføre de første atomprøvesprængninger siden 1992. I juli underskrev EPA-chef et aftalememorandum med Nuclear Regulatory Commission, der accepterede at begrænse EPA ‘ s myndighed til at undersøge plettet grundvand på uranminedriftsteder. Præsident Trump bad Kongressen om 1,5 milliarder dollars for at etablere en ny national uranreserve.

første gang det satte sig for at blive en nuklear supermagt, undlod USA at overveje folket i vejen for denne søgen og de miljømæssige konsekvenser. Årtier senere har Navajo ringe grund til at tro, at denne gang vil være anderledes.

i begyndelsen af det 20.århundrede boede Navajo i området i et matriarkalt samfund. Kvinder ejede ejendom og husdyr, og de gav den rigdom videre til deres døtre. I 1930 ‘ erne erklærede den føderale regering, at Navajo overgræsede deres jord. Føderale agenter afrundede fårene, geder, heste, og køer på reservationen—nogle gange sælger dem, undertiden slagter dem på stedet.

 Phil Harrison står med hænderne i lommerne og ser på kameraet.
Phil Harrison Jr.Phils far døde efter at have arbejdet i uranminerne.

da det meste af husdyrene var væk, blev Navajo tvunget til at søge arbejde fra reservationen. På mindre end en generation, Navajo-kvinder gik fra at være økonomisk selvforsynende til at være afhængige af mænd. Mange Navajo-mænd forlod for at arbejde på jernbaner i Californien og vendte aldrig tilbage.

i 1940 ‘ erne fandt prospektorer uran i Cove. På det tidspunkt subsidierede den amerikanske atomenergikommission aggressivt uranproduktion, som Trump-administrationen forsøger at gøre i dag. Et firma kaldet Kerr-McGee indgik en aftale med Navajo Tribal Council i 1952 for at åbne en mine. Navajo var glade for at have et stabilt arbejde så tæt. “Beskæftigelsen kom til os,” sagde Delores.

som barn så Delores Cove skifte fra en søvnig by til en overfyldt med lastbiler, der trak folk ind i minerne eller transporterede malm, der skulle raffineres ved Shirock. “Det var travlhed. Der var mange mennesker, der ikke boede her,” sagde Evelyn. “De ville komme ind, oprette lejr og blive her for at arbejde.”

Peter vågnede tidligt og gik til Kerr-McGees hovedkontorer, cirka fem miles væk, og virksomheden kørte ham og andre minearbejdere til bjergene. Minearbejderne arbejdede med minimalt beskyttelsesudstyr—i bedste fald bare en hård hat-og blev aldrig fortalt om potentielle farer. De tog deres frokostpauser under jorden, og i de varme og tørre sommermåneder drak de vandet, der dryppede inde i minerne for at slukke tørsten. Om aftenen ville Peter vende hjem, tøj klædt i mudder og gul uranmalm. Delores ville vaske sit tøj og skrubbe dem hårdt på vaskebrættet for at fjerne mudderet, før de hængte dem over sagebrush for at tørre.

 en grusvej kurver gennem ørken terræn i Cove.
en grusvej kurver gennem ørken terræn i Cove.

uranmalm er radioaktivt; dets status som tungmetal betyder, at det kan forstyrre det endokrine system, beskadige organer og føre til kræft. Begravet i jorden udgør det ikke meget af et problem, men minedrift i Cove bragte malmen til overfladen og knuste den som en del af raffineringsprocessen og skabte støv, der spredte sig gennem samfundet via vind og vand.

i midten af 1960 ‘ erne, næsten to årtier efter, at Kerr-McGee begyndte at operere i Cove, meddelte Atomenergikommissionen, at regeringen ville afvikle købet af uran-den havde erhvervet langt mere, end den let kunne opbevare. Uden subsidierne måtte Kerr-McGee begynde at lukke minerne. Et par år senere kom Evelyn, der gik på kostskole i Brigham City, Utah, hjem for at besøge og var chokeret over at se, at hendes far var blevet syg, mens hun var væk. “Han var hud og knogler. Han havde svært ved at trække vejret. Jeg genkendte ham ikke, ” sagde hun.

i 1950 ‘ erne vidste Kerr-McGee og den amerikanske regering, at uranminedrift sandsynligvis forårsagede kræft og lungesygdom, men de delte ikke disse oplysninger med minearbejderne. Navajo havde deres egne mistanker. Efter at minerne var lukket, begyndte en tidligere minearbejder, der boede i Cove ved navn James Smith, at samle navnene på kolleger, der var døde. Hans oprindelige liste havde over 40 navne på den. Andre medlemmer af samfundet begyndte at lave deres egen forskning, og fra 2018 var der 285 navne på listen. Den lokale radiostation—med familiernes tilladelse-annoncerede navnene på de afdøde minearbejdere i luften.

en lille gruppe NAVAJO-enker begyndte at samles i Red Valley Chapter House. Først var Delores tøvende med at gå. Hun troede, at sorg var noget, der skulle håndteres privat. Men en dag fandt hun sig selv at acceptere en tur til kapitelhuset fra en af de andre enker. Der mødte hun kvinder, der havde set deres ægtemænd blive syge, som hun havde gjort. Hun fortsatte med at gå tilbage.

“alt, hvad de laver, er test, test. Jeg ved ikke, hvad de tester for. Hvornår starter den egentlige oprydning?”

enkerne begrundede, at fordi regeringen ikke kunne gøre deres mænd sunde igen eller bringe dem tilbage fra de døde, måtte den på en eller anden måde betale for det, den havde gjort. De kontaktede Navajo Tribal Council delegeret for Red Rock Chapter, der hjalp gruppen med at nå ud til daværende indenrigsminister Stuart Udall. Udall mødte enkerne i Shirock og opfordrede dem til at rejse til DC for at fortælle deres historier til medlemmer af kongressen.

Delores husker at rejse til DC med en gruppe enker for at vidne i 1979. Lokale rådsdelegater og Navajo Nation hjalp med at betale for deres rejse. Andre i samfundet hjalp fundraise gennem bage salg.

den tur var hendes første gang at flyve. “Det var skræmmende,” sagde Delores og mindede om turbulensen, da flyet passerede gennem skyer. Hun skrev sit vidnesbyrd ned i Navajo og så på, mens en anden læste en oversat version under retsmødet. Hun husker, at senatorerne syntes bevæget af hende og de andre Enkers historier.

 nærbillede af en stikkende kaktus.

Delores vidnesbyrd var en del af et skub for lovgivning for at kompensere uranminearbejdere, teststedsarbejdere og mennesker, der havde været medvind af nukleare tests (kendt som “nedvindere”). Det ville tage et årti, før denne indsats begyndte at give resultater.

i mellemtiden støttede enkerne sig selv, som de kunne. Delores vævede tæpper, arbejdede som plejeforælder og tog ulige job. Hun giftede sig aldrig igen. “Jeg havde en god mand,” sagde hun. “Jeg tror ikke, jeg finder en anden god mand, så jeg blev bare alene og blev hos mine børn.”Evelyn hjalp familien ved at arbejde på restauranter og sommerlejre uden for reservationen.

Jessie Harrison, en uran enke, der vidnede i DC i 1980, aldrig gik til high school eller college. Hun arbejdede på en computerchip fabrik og som et flag vakle på en byggeplads og en kasserer på en handelsstation. “Hun tvang sig selv til at lære at bruge maskiner og regnemaskiner,” sagde hendes ældste søn, Phil. “Hun var nødt til at lære hurtigt. Hun måtte træne sig selv for at være stærk.”

efter at hendes mand døde, var Harrison deprimeret og kæmpede for at forsørge sine børn, til det punkt, hvor hun måtte sende sin fem år gamle datter til et Bureau of Indian Affairs kostskole for at fortsætte med at arbejde. Med sin mand og så mange af mændene i hans generation væk, Harrison måtte påtage sig rollen som at videregive den mundtlige historie, lære, og kulturelle normer til sine sønner.

Phil var 20, da hans far døde. Han kørte lastbiler og arbejdede som operatør af tungt udstyr, mens han tog sig af sine søskende og hjalp med at støtte familien. De mange hatte, han har båret—nu også som far, en udbyder til sin mor, og en konsulent for både Navajo Uranium Radiation Victims Committee og et hjemmesundhedscenter—er et bevis på, hvor hurtigt han og andre minearbejderes børn måtte tilpasse sig.

det var 1990, før de overlevende modtog nogen formel anerkendelse for det, de havde gennemgået. Det år vedtog Kongressen lov om kompensation for strålingseksponering, som gav en engangsafvikling for berørte mennesker eller deres overlevende familie. Efter at have samlet lønstubber, sundhedsjournaler og andre dokumenter for at indgive hendes krav modtog Delores $100.000. Splittet mellem Peter Yassies familiemedlemmer forsvandt pengene næsten øjeblikkeligt.

i 2012—næsten 50 år efter Kerr-McGee forlod—EPA begyndte at rydde op i mineaffaldet i Cove. Mine tailings, der var blevet dynget i massive klitter uden for Cove Day School Siden 1960 ‘ erne, blev kørt væk og begravet i et nærliggende felt. Marken blev indhegnet med pigtråd, og et skilt blev anbragt uden for advarsel forbipasserende af radioaktivt materiale.

 James Smith holder sin gamle minehue (brun) i sin højre hånd.
James Smith med en hård hat fra hans uran-minedrift dage.

to år senere afviklede Justitsministeriet en retssag mod Kerr-McGee. I den største miljøoprydningsafvikling til dato ville Anadarko Petroleum Corporation-som havde erhvervet Kerr—McGee i 2006-betale 5,15 milliarder dollars. Cirka en femtedel af disse midler er udpeget til oprydning af cirka 50 forladte uranminer i Navajo Nation, inklusive de 32, som Kerr-McGee opgav i Cove-området. (Der er mere end 1.000 forladte uranminer i hele Navajo Nation.) Men der er endnu ingen endelige føderale eller regionale oprydningsplaner for nogen af de miner, der er dækket af bosættelsen—dem, der er gravet af Kerr-McGee eller dem, der er oprettet af mindre kendte virksomheder, der gik konkurs længe før nogen kunne sagsøge dem for den skade, de efterlod.

alt i alt ville det være utroligt dyrt at rydde op i en enkelt forladt uranmine, sagde Kathy Setian, en pensioneret EPA-projektleder, der arbejdede med miljørensning. Forureningerne i uran og andet tungmetalmineaffald vedvarer for evigt, sagde Chris Shuey, en uranmineekspert ved det sydvestlige forsknings-og informationscenter, en nonprofit i Albufeira, der fokuserer på nukleare spørgsmål. På grund af dette, mineaffald fyldes normalt tilbage i minen, det blev gravet ud af, eller det er begravet på et nybygget bortskaffelsesanlæg uden for stedet. I begge tilfælde skal det sekvestreres på en måde, der vil” minimere vind-og Vanderosion, bogstaveligt talt for evigt, ” sagde Shuey. Rensningsanlæg skal også bygges for at fjerne arsen og uran fra drikkevand.

indtil oprydningen er afsluttet, vil uran og andre tungmetaller fra minerne fortsætte med at påvirke jorden, vandet og sundheden for de mennesker, der bor omkring dem, sagde Johnnye.

Levis og hendes kolleger har fundet ud af, at uranniveauerne er højere i Navajo-samfund end i andre i USA, og at Navajo, der bor i nærheden af miner eller områder, hvor mine tailings blev opbevaret, har større sandsynlighed for at udvikle hypertension og autoimmune sygdomme.

og virkningerne af uran bevæger sig fra generation til generation. Tidligere troede forskere, at uran ikke ville krydse placentabarrieren, sagde han. I løbet af det sidste årti har han været involveret i Navajo Birth Cohort Study, som undersøger niveauerne af uran hos mødre og deres børn. Da hun og hendes kolleger testede de første urinprøver af nyfødte i Navajo-nationen, fandt de høje uranniveauer.

de ved ikke, hvorfor niveauerne har været så høje, da uran ikke er blevet udvundet i årtier. “Vi kan ikke identificere den direkte kilde til disse eksponeringer,” sagde han. Affald fra uranminerne blev ofte efterladt på jorden på umærkede steder. Det kan afhentes og bæres af vinden, og mad dyrket på jord forurenet af det kan sprede det længere. Nye og upublicerede undersøgelser af uran tyder på, at det er muligt, at nanopartikler af uran bliver aerosoliseret, så de er i stand til at rejse dybt ind i lungerne, når de indåndes.

hun håber, at hendes forskning kan informere politik omkring, hvordan det giftige affald håndteres—eller endnu bedre, fremskynde oprydningen af minerne. “Hvis disse data kan gøre folk opmærksomme på, at disse spørgsmål er derude og blive overvejet i beslutninger politisk, er det det mest, Vi kan håbe på,” sagde hun. “Det er en ting at lave fejl, når du ikke har data. Det er en anden ting, når du ved, at noget er skadeligt.”

Da oprydningen først begyndte, dukkede medlemmer af samfundet regelmæssigt op på møder ledet af EPA. Men i de senere år er deltagelsen faldet, ifølge Robertson Tsosie, hvis far døde af lungekræft efter at have arbejdet i minerne. “Jeg tror, at mange medlemmer af samfundet har mistet tilliden til dem,” sagde han.

“EPA har været her i over fem år,” sagde Tsosies mor, Minnie. “Alt, hvad de laver, er at teste, teste. Jeg ved ikke, hvad de tester for. Hvornår starter den egentlige oprydning? Hvordan skal de rydde op?”Mange Cove beboere er overbeviste om, at stalling er bevidst, og at EPA er i på et plot for at genåbne minerne.

Uranminedrift og forarbejdning er blevet forbudt på Navajo Nation land i de sidste 15 år, men det er ikke klart, om dette forbud ville blive respekteret under et føderalt mandat til at genoplive uranminedrift af nationale sikkerhedsgrunde. Navajo love er ikke blevet respekteret i fortiden. USA-Navajo-traktaten fra 1868 garanterede suverænitet til Navajo-nationen, men i 1919 blev indfødte reservationslande alligevel åbnet for leasing af Indenrigsministeriet.

Evelyn frygter, at trods alt, hvad uran enker og deres børn har gjort, vil de ikke være i stand til at beskytte fremtidige generationer fra, hvad der vil ske, hvis minerne genåbne.

hendes mor forsøger at tænke andet. “Jeg håber,” sagde Delores, ” nogen vil være stærk nok til at sige nej.”

denne artikel dukkede op i november/December 2020-udgaven med overskriften “The Legacy.”

denne artikel blev finansieret af Sierra Club Foundation og Society of Environmental Journalists’ Fund for Environmental Journalism.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.